Pokken is een virus dat een van de meest gevreesde ziekten in de geschiedenis veroorzaakte. Een wereldwijd vaccinatieprogramma van de Wereldgezondheidsorganisatie van het midden van de jaren zestig tot 1980 heeft de pokken met succes uitgeroeid. Het laatste natuurlijk voorkomende geval van de ziekte deed zich voor in 1977 in Somalië. Het pokkenvirus wordt bewaard in zwaarbeveiligde overheidslaboratoria in de Verenigde Staten en Rusland. Hoewel minder besmettelijk dan griep en waterpokken, kunnen afzonderlijke gevallen, die in een populatie worden geïntroduceerd, leiden tot grote epidemieën. Aangezien de meeste mensen geen enkele immuniteit tegen het virus meer hebben, kan elke herintroductie van pokken leiden tot een wereldwijde pandemie.

Symptomen
Toen pokken van nature voorkwamen, ontwikkelden de symptomen zich gewoonlijk 12 tot 14 dagen na blootstelling aan een andere persoon met pokken en kenmerkte zich als hoge koorts, ernstige pijn in het lichaam, braken en huiduitslag. De vaak pijnlijke uitslag verscheen meestal twee tot drie dagen na de koorts, eerst op het gezicht, de mond, handen, onderarmen, handpalmen of voetzolen en verspreidde zich van die gebieden naar de benen en de romp. De uitslag zou in de loop van een week veranderen in het vormen van bultjes en vervolgens met pus gevulde blaren. Na ongeveer drie weken zouden de blaren korsten krijgen en eraf vallen, waardoor vaak een litteken met putjes achterblijft.

Is pokken dodelijk?
Toen in het verleden pokken voorkwamen, herstelden de meeste patiënten, hoewel tot 30 procent van de gevallen van pokken aan de ziekte stierf.

Hoe wordt pokken verspreid?
Pokken wordt van persoon tot persoon verspreid door:

  • Het inademen van virusdeeltjes van de hoest van een geïnfecteerde persoon
  • De uitslag of blaren van een geïnfecteerde persoon aanraken en vervolgens de eigen neus of mond aanraken
  • Omgaan met kleding en beddengoed van een besmette persoon

Pokken is besmettelijk nadat een geïnfecteerde persoon koorts en uitslag heeft ontwikkeld. Pokkenpatiënten blijven meestal besmettelijk totdat de korstjes van de uitslag eraf vallen. Personen met pokken, evenals degenen die mogelijk aan het virus zijn blootgesteld, moeten worden gescheiden van degenen die nog niet zijn blootgesteld.

Besmetting
In het verleden was de kans dat een niet-gevaccineerde persoon pokken kreeg na blootstelling aan een geïnfecteerde persoon 35 tot 70 procent. Ter vergelijking: de kans dat een vatbare persoon waterpokken of mazelen krijgt na blootstelling aan deze ziekten is 80 tot 90 procent. Degenen die het grootste risico lopen om pokken te krijgen, zijn nauwe, niet-gevaccineerde contacten van een geïnfecteerd persoon, zoals familieleden of gezondheidswerkers.

Diagnose
Artsen zoeken naar de symptomen van hoge koorts, ernstige pijn in het lichaam, braken en een kenmerkende uitslag. Laboratoriumtests kunnen ook pokken diagnosticeren.

Behandeling
Er is geen effectieve behandeling voor de ziekte bekend als de symptomen eenmaal optreden. Vaccinatie binnen drie dagen na blootstelling biedt echter waarschijnlijk enige bescherming of kan voorkomen dat de ziekte ernstiger wordt. Het pokkenvaccin kan ook de verspreiding van de ziekte stoppen. Nieuwe medicijnen worden getest om pokken te behandelen nadat de symptomen zijn verschenen. Patiënten met pokken hebben antikoortsmiddelen en pijnstillers en antibiotica nodig als bacteriële infecties optreden. Niet alle personen met de pokkenziekte zouden noodzakelijkerwijs in ziekenhuizen moeten worden behandeld, die voorbehouden zouden zijn aan de ernstigst zieke patiënten.

Pokkenvaccin
Het pokkenvaccin is een levend virusvaccin dat via het immuunsysteem het lichaam helpt zichzelf te beschermen tegen het pokkenvirus. Het bevat het vacciniavirus, dat behoort tot het pokkenvirus, nauw verwant koeienpokkenvirus en het variolavirus, de veroorzaker van pokken. Het vaccin bevat het pokkenvirus niet en kan geen pokken veroorzaken. Het vaccin is de beste manier om pokken te voorkomen. Het is ook de beste manier om de dood te voorkomen bij iemand die is blootgesteld aan het pokkenvirus.

Bescherming
Bescherming tegen pokken duurt ongeveer drie tot vijf jaar. Na vijf jaar biedt een pokkenvaccinatie mogelijk geen volledige bescherming meer. Iemand die ooit in zijn leven is ingeënt, zal waarschijnlijk een minder ernstige reactie op het pokkenvirus hebben dan iemand die nog nooit is gevaccineerd.

Hoe wordt het pokkenvaccin gegeven?
Het vaccin wordt toegediend met behulp van een tweepuntige naald die in een vaccinoplossing wordt gedompeld en wordt gebruikt om gedurende enkele seconden een klein gebied op de huid te prikken. Het prikken is niet diep, maar het zal pijn veroorzaken en er kunnen enkele druppels bloed verschijnen. Het vaccin wordt meestal aan de buitenkant van de bovenarm gegeven.

Bijwerkingen
Sommige mensen kunnen ernstige bijwerkingen krijgen van het pokkenvaccin, maar ze komen zelden voor bij mensen die geen bepaalde gezondheidsproblemen of aandoeningen hebben. Ernstige reacties komen ook vaker voor bij mensen die voor het eerst het pokkenvaccin krijgen in vergelijking met personen die op een ander moment in hun leven zijn gevaccineerd. De meest ernstige reacties op het vaccin kunnen worden behandeld. De behandeling omvat een injectie met immunoglobuline en ondersteunende therapie.
Geschat wordt dat één of twee mensen op elke 1 miljoen gevaccineerde mensen kunnen overlijden aan reacties op het vaccin. .